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Un focus sulla diversità raccoglie premi per questo investitore di Los Angeles

La scena della startup di Los Angeles ha fatto molta strada nei tre anni e mezzo da quando Marlon Nichols, Troy Carter e Trevor Thomas hanno lanciato Cross Culture Ventures. La città e le zone circostanti di Orange County erano all’inizio di un’impennata del capitale di rischio che ha visto il capitale investito nella regione salire da $ 3,63 miliardi nel 2015 a $ 6 miliardi l’anno scorso.

Poiché Cross Culture è approdato sulla scena di Los Angeles con un fondo da $ 50 milioni, Nichols e i suoi partner hanno registrato tre uscite e hanno visto crescere il valore del portafoglio del fondo di un aggregato del 2.085 percento, secondo le persone con conoscenza dell’azienda.

E Nichols e i suoi partner lo hanno fatto sostenendo uno dei pool più diversi di fondatori di startup nel portafoglio di qualsiasi azienda.

La strada per attraversare la cultura

Il percorso dal crescere in una delle città ai margini esterni di New York al centro della nascente industria del capitale di rischio di Los Angeles non era una linea retta per Nichols (a differenza di molti altri investitori di venture capital). L’architetto di Cross Culture ha dovuto fare la sua strada attraverso i ranghi tecnici dopo il college, attraverso una carriera professionale in Europa, quindi tornare alla business school prima di cogliere finalmente un’opportunità con Intel Capital.

Suo padre aveva lavorato come ingegnere ferroviario in Giamaica e trasferito la famiglia a New York, dove sua madre lavorava come governante prima di ottenere la licenza per estetista e aprire il proprio negozio. La coppia si era trasferita dalla Giamaica due anni prima che Nichols prendesse il viaggio da solo – tempo trascorso a vivere con sua zia e sua nonna.

Marlon Nichols, co-fondatore e managing partner, Cross Culture Ventures

Crescendo in Mt. Vernon, NY, appena a nord del Bronx, dove si era trasferito con i suoi genitori, Nichols aveva sempre espresso interesse per la tecnologia. Aveva giocato con i computer da quando i suoi genitori gli avevano comprato un Commodore 64.

La prima persona che ha frequentato il college nella sua famiglia, Nichols si è trasferita al nuovo dipartimento di Northeastern in Management Information Systems dopo aver iniziato l’architettura. Il college ha dato a Nichols la sua prima esperienza di vita nella Silicon Valley. Northeastern aveva un programma di internato che mandava studenti da Boston per mettersi alla prova nel mondo degli affari – e Nichols era stato assegnato a Hewlett Packard a Cupertino, in California.

Aveva intenzione di trasferirsi nella Silicon Valley dopo la laurea, ma invece ha preso un lavoro negli uffici di Boston di Frictionless Commerce – e fu lì che Nichols affrontò per la prima volta i limiti che la mancanza di diversità della città poteva significare.

“A Boston c’era decisamente un sottotono razziale”, dice Nichols. “Uscire come professionista … non sei stato trattato bene.”

Ha approfittato dell’occasione per trasferirsi a Londra quando è stato presentato e ha trascorso alcuni anni lì – giocando a basket semi-professionisti la sera e lavorando per il Frictionless Commerce durante il giorno.

Dopo l’acquisizione della società da parte di SAP nel 2006, Nichols ha consultato il Blackstone Group e la Warner Media. “In quelle stanze ero di nuovo l’unico [che era una minoranza]”, dice. “Ho iniziato a sentirmi infastidito e ho iniziato a pensarci un po ‘di più – ho pensato all’educazione e alle opportunità e semplicemente sapendo che c’è anche un’opportunità là fuori per questo percorso di carriera”.

Così Nichols ha creato una no-profit che avrebbe aiutato gli studenti dei centri urbani ad entrare nei college. “Non ho mai avuto un corso di preparazione SAT”, afferma Nichols. “Non avevo nessuno che mi allenasse.”

Il programma ha aiutato gli studenti a pensare di candidarsi a Cornell, Vassar e Penn, quando inizialmente pensavano alla City University di New York.

Mentre l’organizzazione senza scopo di lucro decolla, Nichols torna a scuola, la Cornell University, con una borsa di studio per la sua business school.

“Quando ho iniziato a fare quel processo, ho visto ancora meno persone che mi assomigliavano”, ricorda Nichols.

Da Cornell, dove Nichols gestiva il fondo di venture capital dell’università, è stato reclutato in Intel Corp. come parte di un programma di formazione manageriale. Anche se Nichols avrebbe dovuto ruotare attraverso tre divisioni commerciali diverse presso Intel, una volta che è stato inserito in Intel Capital ha sostenuto di rimanere lì.

Ed è stato lì che è stato in grado di portare la sua passione per la creazione di opportunità per le minoranze e le donne sottorappresentate in un settore che ne aveva fortemente bisogno.

È stato più o meno il tempo in cui la diversità numerica nelle grandi aziende tecnologiche – da tempo considerata un’isola di meritocrazia in un mare di industrie che erano piene di sessismo, razzismo e nepotismo – stavano generando più critiche. Quando nel 2013 Tracy Chou ha chiesto di riferire sui numeri della diversità, Nichols ha visto uno schema ripetitivo che forse avrebbe potuto fare qualcosa per Intel.

Insieme a Lisa Lambert, amministratore delegato del gruppo di software e servizi di Intel Capital, Nichols, che era stato nel nuovo gruppo di esperienza utente di Intel Capital, ha sostenuto la creazione di un fondo per la diversità in Intel.

“Abbiamo pensato che dovesse esserci un modo in cui i responsabili della distribuzione del capitale possono essere coinvolti nella diversità”, afferma Nichols della creazione del fondo. “La diversità era anteriore e centrale e poi se ne va e poi è di nuovo davanti e al centro … Ci doveva essere qualcosa che potrebbe essere fatto da una prospettiva di rischio”.

Mentre il fondo per la diversità non ha avuto problemi a trovare società in cui investire, queste aziende hanno avuto problemi quando hanno cercato ulteriore capitale nei round successivi, ha detto Nichols.

“Ho visto che alcune società – dopo aver ricevuto i finanziamenti – stavano avendo problemi a essere viste come una società di alta classe che aveva raccolto fondi da uno dei maggiori investitori istituzionali del mondo”, afferma Nichols.

Il problema, come vede Nichols, è che queste società stavano risolvendo i problemi globali per un’ampia base di consumatori, ma il loro finanziamento percepito come un gioco di “diversità” era un ostacolo al loro successo futuro.

“Ero come, va bene … non ho intenzione di mettere questo tag sulla loro schiena che renderebbe difficile per loro raccogliere capitali in futuro”, dice Nichols. “Invece guarderò la cultura da una prospettiva globale e cercherò di identificare le tendenze emergenti – se riusciremo a farlo – e potremo avere successo nel raccogliere le tendenze – avrò un numero elevato di imprenditori diversi che risolveranno problemi per il 99 percento. ”

Cross Culture e l’opportunità di Los Angeles

Nel momento in cui Nichols era pronto a formare la Cross Culture, altri ostacoli erano emersi nel fondo Intel. L’attenzione alla diversità si era concentrata prevalentemente sul tentativo di affrontare il problema di genere di venture ad esclusione di altre questioni di rappresentanza che Nichols pensava che l’azienda dovesse affrontare: la razza e l’origine etnica.

Inoltre, molti degli imprenditori che risolvevano problemi in industrie da miliardi di dollari identificati da Nichols non rientravano nel mandato di Intel. L’investitore aziendale ha dovuto sostenere le aziende che si sono allineate con la sua visione strategica, una sorta di sfida quando sostenevano investimenti in prodotti di bellezza focalizzati sul consumatore per la comunità afroamericana (ad esempio).

Così, dopo un periodo nel programma dei Kauffman Fellows, Nichols è partito con il desiderio di mettersi in proprio con l’aiuto di alcuni investitori di anchor (come Freada Kapor Klein). Klein ha presentato Nichols a Troy Carter of Atom Factory come un altro potenziale investitore nel fondo.

“Sono volato giù a Los Angeles e mi sono seduto con Troy … abbiamo parlato per due ore e siamo davvero andati d’accordo e … alla fine dell’incontro ha detto, ‘Piacere di conoscerti, ma non ho intenzione di investire nel tuo fondo .’ ”

Due settimane dopo il rifiuto iniziale, Nichols ricevette un’altra chiamata da Carter – invece di investire, l’impresario musicale propose una partnership. Con Carter a bordo come socio fondatore, i due hanno iniziato a gettare le basi per il fondo che avrebbe chiuso la sua prima capitale entro il prossimo anno.

SAN FRANCISCO, CA – 23 settembre: Troy Carter of Atom Factory parla sul palco durante TechCrunch Disrupt SF 2015 al Pier 70 il 23 settembre 2015 a San Francisco, in California. (Foto di Steve Jennings / Getty Images per TechCrunch)

Cross Culture ha creato un portfolio in cui il 72% dei fondatori sono donne bianche e donne e uomini di colore. È l’unica azienda a sostenere diversi fondatori afroamericani che hanno raccolto capitali significativi nei loro turni A o B, tra cui Blavity, PlayVS, Mayvenn e WonderSchool.

L’azienda ha già riscosso un certo successo dalle prime uscite.

Gimlet, la società di podcasting che Cross Culture ha sostenuto con una valutazione post-money di $ 36 milioni, venduta a Spotify per circa $ 230 milioni. Le altre uscite dell’azienda includono MessageYes, che è stata venduta a Nordstrom e Skurt, acquisita da Fair nel febbraio dello scorso anno.

Nichols ha contribuito a portare l’azienda di fronte a società in rapida crescita come Airspace Technologies, un fornitore di servizi logistici on-demand; PlayVS, la compagnia che porta gli sport alle scuole superiori in tutto il paese; e la nuova società di mobilità che rivoluziona le auto a noleggio, Fair. Queste aziende hanno visto il loro valore balzare negli ultimi mesi.

Dopo che a Cross Culture è stata offerta l’opportunità di investire in Fair attraverso l’acquisizione di Skurt, la valutazione di Fair è aumentata del 150% quando SoftBank ha aggiunto altri $ 385 milioni di finanziamenti alla società di noleggio auto. La valutazione di Airspace ha visto un aumento del 733% in meno di otto mesi quando Scale Venture Partners ha guidato i 20 milioni di dollari della società B (con una valutazione superiore a 100 milioni di dollari) e PlayVS ha visto aumentare il valore del 329% nei sei mesi da quando Cross Culture ha investito, secondo a una persona che abbia familiarità con il portafoglio del fondo.

Diishan Imira, amministratore delegato di Mayvenn, ha recentemente raccolto $ 23 milioni per la sua attività di vendita di estensioni per capelli e prodotti di bellezza alla comunità afroamericana, rispetto ai $ 10 milioni che la società aveva chiuso quando Cross Culture ha investito come parte della serie A della startup.

Mayvenn è stato il primo investimento di Cross Culture ed è una testimonianza della relazione a lungo termine che sta alla base di gran parte del lavoro di Nichols nella venture capital.

“Kirk Collins mise insieme un gruppo di quattro o cinque persone per riunirsi per farmi dare un po ‘di soldi a me e a me. Marlon era una delle persone lì … e io e Marlon abbiamo discusso per tutto il tempo “, dice Imira di quel primo incontro con Nichols. “Abbiamo discusso per 30 minuti e non ne è venuto fuori nulla. Ma ci siamo tenuti in contatto. Ha sempre offerto consigli o supporto qua e là. Ha continuato a seguirci. E poi … prima della nostra intera Serie A … aveva appena iniziato la Cross Culture. Ero tipo ‘Yo man, voglio che voi ragazzi entrino’. ”

Nel frattempo, il problema della rappresentanza nel capitale di rischio non stava migliorando, poiché il resto del settore del capitale di rischio non riesce a tenere il passo. Solo l’1% dei fondatori delle società di start-up che ricevono sostegno al capitale di rischio sono afro-americani e solo l’1,8% dei fondatori è Latinx, secondo i dati di RateMyInvestor e Diversity VC.

Nichols vede un potenziale per invertire tali tendenze concentrandosi sulle città e investendo in ecosistemi che sono stati storicamente ignorati dalle imprese di scarpe bianche del capitale di rischio e dai tradizionali produttori di pioggia.

“Avevamo un ufficio a Palo Alto e un ufficio qui a Culver City”, ricorda Nichols. “Per i primi due anni sarei venuto giù ogni due settimane e Troy sarebbe uscito ogni due settimane. [Ma] venendo qui ho potuto vedere che stava succedendo qualcosa che non avevo mai visto prima. A differenza della Bay Area, vedevo le cose create per una percentuale maggiore della popolazione “.

Alimentato dalle uscite di Dollar Shave Club, Snap e Oculus, più capitale stava entrando nell’ecosistema per sostenere un gruppo più diversificato di fondatori che avevano dimostrato di poter trovare successo a sud della Bay Area.

“La maggior parte delle cose che stanno venendo fuori dalla Valle in questi giorni sono pensate per essere usate dalle persone nella Valle, al contrario delle persone nel Bronx, o nel Queens o a Baltimora”, dice Nichols. ” Questo è il momento di essere qui. Se hai intenzione di investire nelle società di domani devi andare dove il mondo si sta muovendo – e questo è nero e marrone, onestamente “.

Il censimento supporta la valutazione di Nichols. Entro il 2044, gli Stati Uniti vedranno una popolazione a maggioranza minoritaria e la prossima generazione di consumatori sta già mostrando le sue preferenze. Aziende come Ipsy, fondata da Michelle Phan, sono un’azienda di bellezza da miliardi di dollari costruita da un fondatore di minoranza; Pat McGrath Labs, un altro marchio di trucco da miliardi di dollari lanciato dal make-up artist Pat McGrath, ha raccolto $ 60 milioni da Eurazeo Brands.

Cross Culture non è solo seduto a Los Angeles in attesa di trovare queste compagnie. Nichols e la sua azienda stanno cogliendo l’occasione sulla strada. Ha trascorso un mese a Miami in un incontro con imprenditori e ha organizzato una serie di eventi “Cultura e codice” a Detroit e ad Atlanta per ottenere visibilità anche per le start-up in quelle città. Nichols li descrive come pop-up per incontrare imprenditori e investitori in quelle comunità.

Per Cross Culture, la decisione di

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